Incendio en Maui: Hawaii Electric Company enfrenta escrutinio por manejo de evidencia

LAHAINA, Hawái — La Hawaiian Power Company, que se cree que inició el mortal incendio de Lahaina, ha retirado postes de electricidad dañados y otros equipos del lugar del incendio principal, lo que podría afectar la evidencia que forma parte de una investigación oficial sobre cómo se desarrolló el incendio. comenzó.

Los documentos muestran que Hawaiian Electric, que actuó rápidamente para restaurar la energía en la isla después del 8 de agosto, removió postes caídos, líneas eléctricas, transformadores, conductores y otros equipos cerca de una subestación en Lahaina a partir del 12 de agosto, por investigadores federales. La Oficina de Alcohol, Tabaco, Armas de Fuego y Explosivos (ATF) llegó al lugar. La ATF suele responder a explosiones y disparos. Un portavoz de la agencia dijo que esta era sólo la tercera investigación de incendios forestales que había realizado la agencia. Normalmente, esta sería la función del Servicio Forestal de EE. UU., pero como los incendios de Maui no se produjeron en ningún terreno forestal nacional, la ATF es la principal fuerza de investigación federal.

Estas acciones pueden haber violado las pautas nacionales sobre cómo las instalaciones manejan y preservan la evidencia después de los incendios forestales y negaron a los investigadores la oportunidad de ver postes o líneas cortadas en un estado de calma antes o después de que comenzara el incendio, según documentos judiciales, cartas y otros registros. Obtenido por The Washington Post.

“Si gran parte del equipo ya ha sido movido o desaparecido cuando llegan los investigadores, eso es problemático porque se quiere monitorear dónde está el equipo en relación con el lugar de ignición”, dijo Michael Wara, quien dirige la Política de Clima y Energía. Programa en la Universidad de Stanford. universidad. “Tal vez había un campamento de personas sin hogar, o niños, o una línea eléctrica en el suelo donde se produjo el incendio. Pero una vez que mueves estas cosas, resulta muy difícil entender lo que pasó.

En un comunicado, el portavoz de Hawaiian Electric, Darren Pai, dijo que la compañía ha estado “en contacto regular con la ATF y las autoridades locales y está cooperando para proporcionarles, así como a los abogados que representan a las personas afectadas por los incendios forestales, inventario y acceso a los equipos retirados. que hemos fotografiado y documentado.” Y guárdelo con cuidado.

Si bien las causas de los incendios en Lahaina, así como otros en el interior de Maui, aún están bajo investigación, cada vez hay más evidencia de que los equipos de Hawaiian Electric azotados por el viento enviaron chispas a la vegetación seca y cubierta de maleza que rodea sus polos.

Como informó por primera vez The Post, la compañía no cortó el suministro eléctrico antes de que llegaran los fuertes vientos, aunque dijo que tomó algunas otras precauciones. Ahora enfrenta al menos ocho demandas por su papel en el inicio de los incendios forestales de Maui, incluido el que devastó Lahaina y mató al menos a 115 personas en el incendio más mortífero del país en un siglo.

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investigadores de la ATF Llegó a la isla la semana pasada para ayudar a “determinar el origen y la causa de los incendios forestales allí”. Pero para entonces, los equipos de servicios públicos habían despejado gran parte del sitio cerca de la subestación en Lahinaluna Road y trasladaron el equipo dañado a un depósito.

Hawái, a diferencia de California, no tiene una agencia estatal de bomberos como Cal Fire que envía inmediatamente investigadores a los lugares del incendio para garantizar que se preserven las pruebas. Estos investigadores ayudan a preservar detalles importantes en la escena de un incendio. Como marcas de chispas en los conductores o trozos de aluminio o cobre que pueden haberse derretido y caído en la maleza de abajo, dijeron los expertos.

A partir del 10 de agosto, un bufete de abogados que representa a más de dos docenas de familias de Lahaina ha pedido dos veces a Hawaiian Electric que preserve las pruebas, según correspondencia obtenida por The Post. Al día siguiente, un abogado de la instalación respondió que el enfoque principal de Hawaiian Electric era la seguridad de los socorristas que combatían activamente los incendios, los residentes desplazados y el restablecimiento de la energía.

La empresa dijo que estaba “tomando medidas razonables para salvaguardar su propiedad”. Sin embargo, debido a que hay muchas agencias locales, estatales y federales en el terreno combatiendo incendios y limpiando escombros, “es posible, e incluso probable, que las acciones de estos terceros, sobre cuyas acciones Hawaiian Electric no tiene control, puedan resultar en pérdida de bienes o bienes”. Otros relacionados con incendio.

“Hawaiian Electric tomará medidas razonables para preservar las pruebas, pero no puede ofrecer ninguna garantía debido a la rápida evolución de la situación sobre el terreno, que tampoco está bajo nuestro control”, decía la carta.

En respuesta, los abogados presentaron rápidamente una orden de restricción temporal para evitar que Hawaiian Electric cambiara drásticamente la escena donde se cree que comenzó el primer incendio en Lahaina, según muestran documentos judiciales.

El 18 de agosto, el juez firmó una orden de descubrimiento provisional, detallando cómo la instalación manejaría las pruebas sobre el “área original sospechosa”.

Existe un proceso sobre cómo las empresas de servicios públicos deben tratar el lugar donde se cree que comenzó un incendio. La Asociación Nacional de Protección contra Incendios afirma: “Se debe preservar la integridad del lugar del incendio… Las pruebas no deben manipularse ni retirarse sin documentación” y la escena fue acordonada con cinta adhesiva o banderas.

La Comisión de Servicios Públicos de Hawái, que supervisa Hawaiian Electric, no ha comentado sobre los incendios. Tampoco respondió a múltiples solicitudes de comentarios durante las últimas dos semanas sobre si la comisión, a través de su brazo de investigación, está llevando a cabo una investigación sobre lo que pudo haber estado detrás de los abusos.

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“La Comisión ha guardado completo silencio sobre todo este evento y es muy decepcionante”, dijo Jenny Potter, ex comisionada de instalaciones que se jubiló hace nueve meses.

En documentos judiciales y cartas de Hawaiian Electric, la compañía dijo que retiró el equipo porque “no posee ni controla el terreno o las calles públicas debajo de sus instalaciones en esta área”.

Para el 12 de agosto, la firma había contratado a Munger Tolles & Olson, la misma firma de abogados que representó a Pacific Gas & Electric, la asediada firma de California considerada responsable de iniciar el mortal Camp Fire en 2018.

Para “preservar evidencia potencial relacionada con el incendio”, dijo la compañía, contrató a un “experto en causa y origen” con sede en California, que también ayudó a PG&E en varios incendios del norte de California, quien se encargaría de retirar el equipo a un almacén.

Muchos expertos y analistas financieros han estado comparando el caso de Hawaiian Electric con el de PG&E, la empresa eléctrica más grande de California y una de las empresas eléctricas propiedad de inversionistas más grandes de Estados Unidos. Se declaró en quiebra en 2019 y se enfrentó a miles de millones de dólares en reclamaciones por el Camp Fire y otros incendios forestales mortales.

Los funcionarios de servicios públicos de California también han sido multados. BG&E y Edison Sokal Que las pruebas cambien o no se archiven adecuadamente después de un incendio antes de que lleguen los investigadores.

PG&E no es la única organización que ha enfrentado problemas legales por retirar evidencia del lugar del incendio. Después de una serie de incendios desastrosos en Oregón en 2020, se presentó una demanda colectiva contra PacifiCorp por los incendios. Timothy DeJonge, abogado de los demandantes, dijo que el caso se centró en la destrucción de pruebas por parte de la instalación. En junio, un jurado determinó que la instalación había desempeñado un papel importante en el inicio de esos incendios y que era propensa a provocar Demandantes $73 millones.

“Los expertos no tuvieron oportunidad de revisar la evidencia física”, dijo Dejong. “Como resultado, gran parte de la evidencia sobre la causalidad provino de testigos oculares que vieron líneas eléctricas encenderse y provocar o provocar incendios”.

Las presentaciones demostraron que Hawaiian Electric estaba al tanto de los problemas de PG&E. El verano pasado, que Señaló que las empresas de servicios públicos podrían ser responsabilizadas Cuando se trata de iniciar o propagar un incendio forestal, citó como ejemplo el “acuerdo de 15 mil millones de dólares” de PG&E con las víctimas. “El riesgo de que un sistema de servicios públicos provoque incendios forestales es significativo”. libros.

Los residentes que viven cerca de donde comenzó el incendio dicen que la compañía eléctrica respondió rápidamente. Cuando Ryan Jazmin regresó a su casa en Lahinaluna Road el 11 de agosto, dijo que un poste roto cercano se había desprendido de su parte superior.

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En la tarde del 12 de agosto, un reportero del Washington Post visitó el área donde los residentes dicen que los videos muestran el incendio inicial. En un callejón de tierra frente a la subestación eléctrica hawaiana, un poste dañado yacía en el suelo, con su parte superior asentada al azar sobre algunos árboles cercanos, con cables enrollados y trozos de poste amontonados a su alrededor. Los expertos que examinaron la foto se preguntaron por qué el material se dejó allí sin marcar o fue grabado por el público. Después de aproximadamente una semana, ese equipo ya no estaba.

En comparación, a las pocas horas del inicio del incendio Camp Fire, los investigadores de incendios provocados de Calfire llegaron a las torres de transmisión de PG&E donde sospechaban que estaba el incendio, evaluaron el terreno y observaron la trayectoria del incendio, según un informe. un informe Del fiscal de distrito del condado de Butte. “Cuando los investigadores miraron hacia arriba, vieron una línea separada colgada en la superestructura de acero de la torre de transmisión de alto voltaje”, dice el informe. Inmediatamente comenzaron la investigación.

En una conferencia de prensa la semana pasada, la directora ejecutiva de Hawaiian Electric, Shelly Kimura, dijo que 400 de los 750 postes en el oeste de Maui resultaron dañados o destruidos por la tormenta de viento y el incendio, y 300 de los 575 transformadores sufrieron daños visibles. La subestación de Lahinaluna Road quedó destruida.

Los datos de Whisker Labs, una empresa que utiliza una red de sensores avanzada para monitorear las redes en los EE. UU., encontraron varios incidentes en la red eléctrica a última hora del 7 de agosto, que provocaron apagones. La electricidad volvió a las 6:10 a. m. del día siguiente, según muestran los datos, y luego nuevamente a las 6:39 a. m. Durante ese tiempo, se produjo un incendio en el césped cerca de la subestación de Lahinaluna, según residentes y residentes. Departamento de Bomberos de Maui.

Un portavoz del Departamento de Bomberos de Maui dijo que los equipos contuvieron y “limpiaron” el incendio alrededor de las 12:45 p.m. Los motores partieron a las 12:47 p.m., lo que fue “un tiempo decente”, dijo, y hubo dos incendios más. En la isla exigiendo su atención.

A las 2:55 p. m., varios residentes recordaron el olor a humo y dos de ellos llamaron al 911. El Departamento de Bomberos de Maui confirmó esas llamadas y dijo que un motor del área llegó al lugar en cinco minutos. Al principio, los bomberos pudieron controlar el incendio, pero una ráfaga de viento hizo que el fuego ardiese colina abajo frente a ellos.

Este fue el incendio que arrasó el centro de Lahaina y resultó en el incendio más destructivo y mortífero jamás registrado en Hawái.

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