“Imposible” detección de heladas cerca del ecuador

Los científicos planetarios han pensado durante mucho tiempo que las regiones ecuatoriales de Marte eran demasiado soleadas y su atmósfera era demasiado delgada para albergar escarcha o hielo, pero nuevas imágenes sugieren lo contrario.

Nuevo artículo publicado en ciencias naturales de la tierra Las misiones ExoMars y Mars Express de la Agencia Espacial Europea revelaron por primera vez la observación de agua helada cerca del ecuador de Marte, en el volcán Tharsis, el volcán más alto del sistema solar.

El área alberga el enorme Monte Olimpo Montis, tres veces la altura del Monte Everest, y los volcanes Tarsis Montis que protegen los volcanes.

Descubrimiento emocionante

“Pensábamos que era imposible que se formara escarcha alrededor del ecuador marciano, porque la combinación de luz solar y una delgada atmósfera mantiene las temperaturas relativamente altas en la superficie y en la cima de la montaña”, dijo el autor principal Adomas Valentinas, quien hizo el descubrimiento mientras obtenía su licenciatura. Doctor. Estudiante de la Universidad de Berna, Suiza, y ahora es investigador postdoctoral en la Universidad de Brown en Providence, Rhode Island.

“Su presencia aquí es emocionante e indica que hay procesos extraordinarios en juego que permiten que se forme escarcha”, dijo.

Microclima único

Marte no es como la Tierra, donde los picos helados son comunes. Marte tiene una presión atmosférica baja, lo que significa que la temperatura de los picos de las montañas es aproximadamente la misma que la de las llanuras. Lo que piensan los científicos es que el aire húmedo sopla por las laderas de las montañas y se condensa en forma de escarcha en los cráteres más fríos de los volcanes Tharsis. El aire circula de tal forma que crea un microclima nunca antes visto.

La cantidad de escarcha en Marte equivale a unas 60 piscinas olímpicas. Se detecta en parches muy finos, pero cubre un área amplia. Sólo está presente durante unas pocas horas al amanecer, antes de evaporarse con la luz del sol.

¿Descubrimiento tardío?

La escarcha fue encontrada por ExoMars TGO y Mars Express, que realizan ciencia orbital desde 2018 y 2003, respectivamente. Entonces, ¿por qué tomó tanto tiempo encontrar este microclima en Marte? “Necesitamos una órbita que nos permita monitorear el sitio temprano en la mañana”, dijo Valentinas. De las siete órbitas alrededor de Marte, todas, excepto ExoMars TGO y Mars Express, son sincrónicas con el sol, por lo que Marte sólo puede estudiarse por la tarde.

Pero hay otra razón. “La deposición de escarcha está asociada con las estaciones frías marcianas, lo que reduce las posibilidades de detectarla”, dijo Valentinas. “Tenemos que saber dónde y cuándo buscar heladas efímeras. Estábamos buscándolas cerca del ecuador para otras investigaciones, pero no esperábamos verlas en las cimas de los volcanes marcianos.

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