Ya no se da por sentado que China se convertirá en la mayor economía del mundo

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El escritor es director del Queen’s College de Cambridge y asesor de Allianz y Gramercy.

Los economistas y analistas de Wall Street están decepcionados con el desempeño económico de China y esperan que esto pueda impulsar esfuerzos gubernamentales de estímulo similares a los que vimos en 2008.

Esto, a su vez, revitalizaría el crecimiento interno y restablecería a China como el principal motor de la expansión global. Sin embargo, el escenario más probable es que el crecimiento continúe siendo débil. La cuestión política clave ahora es qué tan rápido puede el gobierno pasar de las medidas de estímulo a una reforma más rápida y fundamental de su estrategia de crecimiento.

El decepcionante desempeño económico de China en lo que va de 2023 puede atribuirse a dos factores principales: una recuperación mediocre después de la flexibilización de las duras restricciones de la COVID-19, y desafíos de crecimiento más persistentes y estructurales. Esto último es el resultado de una estrategia económica que históricamente se ha basado excesivamente en el sector inmobiliario, una elevada deuda interna, empresas estatales ineficientes, manufacturas de bajo nivel y plataformas de Internet de consumo locales.

Este problema se ha visto exacerbado por varios factores, entre ellos el exceso de regulación, las tensiones geopolíticas persistentes y las bajas entradas de IED. También hubo preocupación por la posibilidad de una trampa deflacionaria similar a la que ocurrió en Japón, especialmente a la luz de la caída de los precios al consumidor y al productor. Algunos inversores extranjeros se han preguntado si “se puede invertir en China”.

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En las últimas semanas, las autoridades chinas han anunciado una serie de pequeñas medidas monetarias, fiscales y regulatorias para impulsar la economía y los mercados. Hasta ahora, estas medidas se han considerado, con razón, fragmentarias y carentes de convicción. Sin embargo, muchos todavía creen que eventualmente se acumulará hasta alcanzar una masa crítica significativa. Pero hay problemas con esta visión.

China enfrenta no sólo desafíos de crecimiento, sino también importantes problemas fiscales, incluidos focos de alto endeudamiento que fácilmente pueden convertirse en riesgos sistémicos. Esto limita el alcance del antiguo estímulo. La mayor sensibilidad que rodea al debilitado sector inmobiliario, en particular, está haciendo que los hogares sean más cautelosos respecto del gasto, lo que limita el motor del crecimiento. Las preocupaciones sobre el desempleo juvenil persisten y no han sido mitigadas por la decisión del gobierno de dejar de publicar datos relevantes.

Las perspectivas para el comercio y la inversión extranjeros plantean un problema similar. Existe una creciente conciencia de que es probable que continúe el desacoplamiento económico y financiero entre China y Estados Unidos. Esto reduciría la contribución de las exportaciones al crecimiento, perturbaría las importaciones de insumos industriales críticos, socavaría la inversión extranjera directa y haría más volátiles a los inversionistas de cartera.

La voluntad de las autoridades también está en duda. Un análisis cuidadoso de la retórica de los líderes apunta a la preocupación de que una excesiva dependencia de las medidas de estímulo tradicionales ponga en peligro la capacidad de China para escapar de la trampa común del desarrollo de los niveles de ingresos medios. Este estancamiento ya ha impedido que muchos países en desarrollo se unan a las filas de las economías avanzadas. Un gran estímulo también aumentaría el riesgo de corrupción.

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Es probable que las autoridades sigan jugueteando sólo con pequeñas medidas de estímulo mientras intentan articular mejor su intención de acelerar la transición a nuevos sectores de crecimiento (como la manufactura de alto valor añadido, la energía verde, la atención sanitaria, la inteligencia artificial, la supercomputación, y ciencias de la vida). ). Este modelo de crecimiento renovado lleva tiempo y es creativamente destructivo, especialmente en el corto plazo. Además, las autoridades tendrán que considerar medidas más duras para reestructurar la deuda, que inicialmente deprimen el crecimiento.

Es hora de que los mercados se den cuenta de que China no volverá al viejo manual económico y financiero, y que es poco probable que regrese como un poderoso motor del crecimiento económico global en el futuro cercano. Es probable que el desempeño económico siga siendo mediocre durante el resto de 2023 y la primera mitad de 2024.

Más allá de este período, las perspectivas están lejos de ser tranquilizadoras. El difícil proceso de reorientar la economía china frente a las persistentes tensiones geopolíticas y las complejidades asociadas con la construcción de un orden internacional alternativo presentan obstáculos importantes. Las autoridades también necesitarán superar su ahora abrumadora tendencia hacia la centralización y, en cambio, permitir, pero no microgestionar, el surgimiento de poderosos motores de crecimiento en el sector privado. A pesar de lo que muchos puedan seguir diciendo, ya no se da por sentado que China se convertirá en la economía más grande del mundo.

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