Maria Sakkari se enfrenta a Coco Gauff en una noche extraña y salvaje en el desierto

Hay partidos de tenis que se desarrollan como ajedrez, llenos de ataques y fintas, con sólo los más mínimos ajustes estratégicos.

Luego están los partidos como la semifinal del viernes por la noche entre Coco Gauff y Maria Sakkari en el BNP Paribas Open, una batalla intensa y enérgica entre dos de los mejores atletas de este o cualquier deporte.

Este preciso juego de tenis no fue sólo una prueba de supervivencia del más fuerte.

En una noche extraña, fría y lluviosa en el desierto, el partido de casi tres horas tardó cinco horas y media en completarse. Hubo dos retrasos por lluvia en Indian Wells, el segundo duró casi 90 minutos y requirió sopladores de hojas, trapeadores y docenas de toallas para que el campo fuera jugable.

Y gracias a los dioses del tenis, porque lo que ocurrió después fue un gran drama, con Sakkari prevaleciendo de alguna manera 6-4, 6-7(5), 6-2, cuando parecía que todo se iba a escapar.

Primero, Sakkari y Goff se golpearon, corrieron y se midieron en los primeros siete juegos antes de que las primeras gotas de lluvia detuvieran el juego.

Hubo el segundo acto, antes y después de la primera lluvia, cuando Gauff tuvo problemas con su servicio y control de su derecha, e incluso requirió atención médica por aparentes mareos, lo que permitió a Sakkari llevarse el primer set, 6-4, y todo. De impulso. Luego volvió a llover, y cuando terminó, Jove estaba aún más perdida, su frustración aumentaba con los gruñidos y golpes de su raqueta. Todo esto terminaría muy pronto, ¿no?

El jueves por la noche, después de que Sakkari venciera a Emma Navarro, la estadounidense de 22 años, en otra batalla de tres horas, habló de lo mucho que disfrutaba interpretando a Joffe.

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“Cuando juegas con Coco, tienes que aceptar que ella recibirá dos o tres bolas más que los demás”, dijo Sakkari. “Es bueno tener chicas atléticas y en forma. Entonces sientes: 'Está bien, es hora de desafiarme a mí misma y jugar contra alguien que esté tan en forma como yo'.

Es un nivel de condición física que permitió el tercer acto, una furiosa remontada final de un set, 5-2, y un déficit de puntos de quiebre, que habría galvanizado a muchos jugadores. En cambio, Goff decidió salir haciendo swing para canalizar toda la frustración de la noche golpeando una misteriosa bola amarilla.

Lo rompí a lo largo de la línea y a través del campo. Ha estado golpeando derechas, reveses y servicios, cambiando su velocidad cuando necesita estirar un punto, pero en su mayor parte esto se ha convertido en la competencia de golpear, correr y correr que Sakkari dijo que sería. Gauff ganó seis de los siguientes siete juegos, incluido el desempate, salvando una serie de puntos de partido con el intento de servicio de Sakkari.

No. Pasaron al tercer grupo.

Hubo un momento, tal vez incluso hace apenas un mes, en el que Sakkari habría arruinado este partido, desplomándose ante su público local tratando de que su hija favorita volviera al partido y cruzando la línea de gol, incapaz de pasarla después. estando tan cerca y falto de personal. Eso fue antes de que comenzara a trabajar con Ben Crowe, el experto en mentalidad detrás del éxito de Ash Barty, quien intenta que cada atleta con el que trabaja recuerde que está jugando un juego. Cuando Sakkari patea una volea en un momento tenso, como si intentara pasar a un portero, o salta y deja pasar un balón entre sus piernas, eso es obra de Crowe.

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También tiene un nuevo entrenador en este torneo, David Witt, quien trabajó durante años con Venus Williams y luego llevó a Jessica Pegula desde fuera del top 100 al número 3 del mundo. No ha hecho mucho todavía, dijo. Son los primeros días. Pero dijo que le hace reír. mucho.

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En última instancia, no hay manera de saber qué hizo que Sakkari volviera a perder puntos de partido y tener un control casi total del partido, y de estar perdiendo un punto de quiebre en el último set con Gauff liderando.

“Podrías perder la cabeza”, dijo.

Pero ella no hizo eso. Corrió más duro y duró un tiro más con los puntos suficientes hasta que la última bola de Gough se fue desviada.

“Una noche increíble”, dijo.

Sakkari ahora se enfrentará al número uno del mundo, Iga Swiatek, en la final del domingo. Swiatek hizo lo que había estado haciendo durante todo el torneo: derribar a sus oponentes.

La víctima del viernes fue Marta Kostyuk de Ucrania, una de las jugadoras más destacadas del mes pasado. Kostyuk puede ganar con poder o pérdida de balón, luchando desde la zona de defensa, avanzando y forzando puntos hacia su lado derecho.

El problema es que vuestras mujeres son mejores y más estables que cualquier mujer sobre la faz de la tierra. Ganó 6-2, 6-1 en poco más de una hora.

“Tengo todas las vibraciones positivas”, dijo al terminar.

Como debería.

Sus partidos aquí este año fueron más un castigo corporal que un atletismo. Jugué nueve sets completos. En seis de ellos, sus oponentes no lograron ganar más de Dos partidos. Caroline Wozniacki se retiró por lesión en cuartos de final. Kostyuk necesitó tratamiento médico en su pie y estuvo a punto de retirarse el viernes.

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Swiatek no está obsesionada con las ciudades, a diferencia de París, donde ganó tres veces el Abierto de Francia. Prosperan en la naturaleza, en torneos que se celebran lejos del bullicio.

El Valle de Coachella es perfecto para ello, con altas montañas desérticas cubiertas de nieve que se elevan hasta el horizonte y un horizonte amplio en todas direcciones. A Sakkari, que perdió ante Swiatek en la final hace dos años, también le gusta el ambiente aquí, especialmente después del viernes por la noche.

(Imagen superior: Robert Prange/Getty Images)

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