Las orcas han aprendido nuevas y brutales técnicas de caza para alimentarse en mar abierto: ScienceAlert

Una manada de orcas que se encuentran frente a la costa de California ha descubierto las mejores formas de cazar a sus presas en aguas abiertas.

Con una dieta compuesta casi exclusivamente de mamíferos marinos, las orcas necesitan maximizar su éxito en la caza para asegurarse de que todos tengan acceso a los alimentos.

Cerca de la costa, donde las especies de las que se alimentan las orcas pueden quedar atrapadas y capturadas fácilmente, la competencia puede ser feroz. Salir al mar puede proporcionar más alimento a quienes saben pescarlo.

Las orcas que constituyen la población transitoria del Pacífico nororiental han descubierto que las focas y las crías de ballenas pueden cazarse con una combinación de astucia y fuerza bruta. Aplastan a sus presas o las arrojan al aire con la cola antes de sentarse a darse un festín.

“El subconjunto de orcas transitorias que observamos en la Bahía de Monterey permaneció preferentemente en aguas abiertas y profundas, alimentándose principalmente de leones marinos de California, crías de ballena gris y elefantes marinos del norte disponibles estacionalmente”. Escribe un equipo dirigido por el biólogo marino Josh MacInnis. De la Universidad de Columbia Británica en Canadá.

“Demostraron técnicas de pesca especializadas diferentes de las utilizadas para capturar mamíferos marinos en aguas poco profundas cercanas a la costa asociadas con arrecifes de coral, afloramientos rocosos y pequeñas islas”.

Una orca en medio de su cuerpo choca con una foca invisible frente a las costas de California. (Josh McInnes)

En todo el mundo, las orcas se dividen en subgrupos genética y culturalmente distintos entre sí, conocidos como ecotipos. Tres ecotipos Se pueden encontrar en el Océano Pacífico nororiental: poblaciones residentes, transitorias y de alta mar.

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Estos grupos tienen sus propias formas de vivir la vida de las orcas; Aunque se pueden ver en la misma área general, son genéticamente distintos, tienen diferentes características físicas, persiguen diferentes tipos de presas y no interactúan ni se aparean entre sí. Incluso lo tienen Sus lenguas orcas.

Las orcas transitorias se especializan en mamíferos marinos como focas y otros cetáceos, como delfines y ballenas. Debido a que los humanos viven en tierra, podemos ver cómo las orcas transitorias cazan a lo largo de las costas con bastante facilidad, y sus técnicas están bastante bien documentadas.

A finales de la década de 1980, los científicos de la costa de Canadá notaron que algunos miembros del grupo transitorio podían encontrarse más lejos, donde las técnicas de pesca costera interior no necesariamente funcionaban. Querían saber cómo estos transeúntes costeros exteriores consiguen una comida.

Su trabajo consiste en realizar un análisis de toda la información que pueden obtener (estudios de mamíferos marinos entre 2006 y 2018, y recorridos de avistamiento de ballenas entre 2014 y 2021) compilada en una base de datos a largo plazo sobre encuentros con orcas.

Entre 2006 y 2021 se han documentado encuentros con poblaciones de orcas cruzando la costa exterior. Sus comportamientos y tamaños de grupo varían según la estación, y los encuentros más grandes se documentan en la primavera, cuando las ballenas grises migran hacia el norte desde sus lagunas alrededor de la costa de México.

Se les ha visto en aguas abiertas depredando leones marinos, elefantes marinos del norte, delfines, marsopas y crías de ballena gris.

Una serie de fotografías muestran a las orcas cazando una cría de ballena gris. (McInnis et al., uno más2024)

Para cazar leones marinos, varias orcas rodeaban a un animal de presa, se turnaban para abalanzarse sobre él y embestirlo o golpearlo con la cabeza o la cola. También lanzaban leones marinos al aire. Una vez que el lobo marino muere, el grupo divide al animal y se lo come o lo carga por un tiempo. Para los elefantes marinos, la técnica es ligeramente diferente: las orcas rodean al animal, lo golpean con la cola y luego lo agarran por las aletas para sacudirlo.

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La caza de crías de ballena gris a menudo es iniciada y dirigida por orcas hembras adultas. El grupo perseguía a la madre ballena gris y a su cría hasta que ésta empezaba a cansarse. Luego, las orcas separaron a la cría, interponiéndose entre ella y la madre y agarrando a la cría para alejarla. La caza se volverá muy brutal, con orcas embistiendo y mordiendo a la cría, y saltando por encima del espiráculo para ahogarla.

En el caso de los delfines, las cacerías estuvieron muy coordinadas: las orcas rodearon un gran banco de delfines para separar a los individuos. Una vez que un delfín se vuelve vulnerable, las orcas lo empujan desde abajo para lanzarlo al aire, o lo agarran y arrastran bajo el agua, hasta que muere. Se han utilizado técnicas similares para cazar marsopas.

Los investigadores dicen que estos hallazgos nos ayudan a comprender mejor las complejidades del ecosistema del Pacífico Norte y cómo las orcas encajan en las diferentes redes alimentarias. También nos proporciona un contexto para interpretar las poblaciones y comportamientos de las especies presa de orcas en las que se pueden encontrar.

“Las orcas transitorias se han estudiado principalmente en hábitats costeros de aguas poco profundas, y actualmente existe poca información sobre su comportamiento en sistemas pelágicos y de aguas profundas”. Ellos dicen.

“Este estudio destaca el complejo comportamiento de búsqueda de alimento y la ecología de los transeúntes, cómo funcionan como depredadores en sistemas productivos de cañones profundos y cómo su comportamiento se relaciona con múltiples poblaciones de presas de mamíferos marinos en el Océano Pacífico Norte”.

La investigación fue publicada en uno más.

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